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HISTORIA

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James Watt, ¡ A toda máquina!

James Watt pisó el acelerador de la Revolución Industrial. Con todas las mejoras que inventó para la máquina de vapor consiguió convertirla en un trabajador mucho más rentable y potente que hombres y caballos, a los que sustituyó en tareas de fuerza bruta. Primero fue en la mina y luego la revolución se extendió a las fábricas y a los transportes: en el tramo final del siglo XVIII el aspecto de las ciudades europeas empezó a cambiar por completo. La máquina de vapor fue una evolución de la olla a presión. Cien años antes, su inventor, el francés Papin, se fijó en toda esa potencia del vapor comprimido y se le ocurrió que en vez de dejarlo escapar podía hacer que moviera un pistón, empujándolo hacia arriba como cuando se tira del émbolo de una jeringuilla. Enseguida el inglés Newcomen mejoró el diseño y se empezó a usar para bombear agua hacia fuera de las minas, pero la evolución se estancó durante 60 años hasta que al escocés James Watt (1736-1819) le tocó reparar una de las máquinas de Newcomen.

El vatio como homenaje

CuandPDFo logró ponerla en marcha le pareció que consumía demasiado y decidió mejorarla: vio que se perdían las tres cuartas partes de la potencia del vapor, porque había que enfriar la cámara interior para condensar el vapor y hacer bajar el pistón. Watt se las ingenió para resolver el problema añadiendo una segunda cámara a la que se escapaba el vapor tras mover el pistón, de forma que el siguiente chorro de vapor se encontraba con la cámara ya a alta temperatura y no gastaba energía en recalentarla. Su máquina era más eficiente, consumía mucho menos carbón para hacer el mismo trabajo. Watt la patentó en 1769 y buscó un socio que llevara la parte económica del negocio.

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